Un mauvais sommeil chronique peut causer des dommages cérébraux durables

Se priver de sommeil maintenant, et se rattraper plus tard. Il s’agit d’une stratégie de sommeil assez courante pour les adultes dont la vie est très occupée et qui ont des horaires exigeants qui leur laissent suffisamment de temps pour dormir sur une base quotidienne. Au cours des dernières années, nous avons constaté que cette stratégie, qui consiste à accumuler un déficit de sommeil et à tenter de rattraper le retard de sommeil à un moment donné, n’a eu qu’un succès limité. Au cours des dernières années, la recherche a montré que les effets d’un sommeil insuffisant ne peuvent pas être entièrement compensés par un sommeil de récupération. Et pour de nombreuses personnes qui travaillent de longues heures ou des heures irrégulières et nocturnes par quarts, et pour d’autres qui souffrent de carences de sommeil chroniques en raison de troubles du sommeil, la perte de sommeil peut devenir une dette trop importante et trop fréquente à surmonter.

De nouvelles recherches suggèrent que les conséquences d’un sommeil chronique insuffisant sont moins réversibles qu’on ne le croyait auparavant et peuvent entraîner des dommages durables au cerveau. Des chercheurs de la Perelman School of Medicine de l’Université de Pennsylvanie et de l’Université de Pékin en Chine ont étudié l’activité neurologique chez la souris sous différents niveaux de perte de sommeil. Ils ont constaté que des périodes prolongées sans sommeil conduisaient à une altération de la fonction des cellules neurologiques et à la mort des cellules cérébrales. Il s’agit là d’une des premières preuves qui indiquent des dommages irréversibles au cerveau liés au manque de sommeil.

Les scientifiques mettent les souris dans une routine de sommeil en rotation, incluant des périodes de repos normal, de courtes périodes d’éveil et aussi des périodes prolongées sans sommeil. Le modèle du sommeil a été conçu pour imiter la routine de sommeil d’un travailleur de quart humain. Après chaque période de sommeil, les chercheurs ont effectué des examens neurologiques à la recherche de signes de dommages et d’altération fonctionnelle. Les chercheurs se sont particulièrement intéressés à la région du cerveau connue sous le nom de locus coeruleus (LC). Les neurones LC participent à un large éventail de fonctions neurologiques importantes, y compris la régulation de l’excitation, de l’attention et de l’éveil, ainsi que la mémoire, les réponses émotionnelles et la fonction cognitive. En examinant les souris après différents degrés d’insomnie, les chercheurs ont constaté des changements significatifs dans la santé et le fonctionnement de cette zone du cerveau de la souris. Ils ont découvert que si les neurones LC des souris étaient capables de faire face efficacement à des périodes de privation de sommeil de courte durée, les périodes d’éveil prolongées entraînaient une diminution de la fonction et, finalement, une perte de cellules cérébrales :

  • La perte de sommeil à court terme chez la souris a provoqué une réponse protectrice des neurones LC.Soumis à de courtes périodes de privation de sommeil, les neurones CL ont augmenté la production d’une protéine qui aide à protéger les cellules du cerveau des dommages.
  • La perte de sommeil à court terme a également stimulé l’activité antioxydante des neurones CL, une autre protection contre les dommages et le stress cellulaires.
  • Pendant les périodes de perte prolongée de sommeil, les neurones CL ont perdu la capacité de générer ces réponses protectrices. Après plusieurs jours d’un sommeil qui ressemblait à celui des travailleurs de quarts et qui comprenait des périodes prolongées d’éveil, les neurones CL ont montré une diminution des niveaux de la protéine protectrice.
  • Dans ces conditions de perte de sommeil prolongée et récurrente, les neurones CL chez la souris ont commencé à mourir. Les chercheurs ont découvert que les souris ont perdu 25 % des neurones CL après plusieurs jours de sommeil du travailleur de quarts.

Nous ne savons pas encore si ces effets du manque de sommeil récurrent ou chronique observé chez la souris se manifesteront de la même façon chez l’humain. Il s’agit d’une prochaine étape que les chercheurs doivent explorer, tout en établissant plus précisément le degré de perte de sommeil qui pourrait exposer le cerveau au risque de ce type de dommages durables. Mais ces résultats sont troublants et mettent fortement en garde contre l’idée que la perte de sommeil chronique peut être récupérée que nous pouvons continuellement nous rembourser un déficit de sommeil en totalité et sans dommage ou conséquence négative.

D’autres recherches récentes ont également mis en évidence les effets néfastes d’un sommeil insuffisant et de mauvaise qualité sur le cerveau :

  • Des chercheurs suédois ont étudié les effets sur le cerveau d’une seule nuit de privation totale de sommeil. Leur recherche, menée auprès de 15 jeunes hommes en bonne santé, a révélé qu’après une seule nuit de perte totale de sommeil, la concentration sanguine dans les cellules du cerveau a augmenté de 20 %, à des niveaux qui peuvent signifier des dommages neurologiques.
  • Une étude récente menée auprès d’anciens combattants de la guerre du Golfe a établi un lien entre la mauvaise qualité du sommeil et la réduction du volume des tissus cérébraux. La détérioration des tissus cérébraux s’est produite dans des régions étendues du cerveau, y compris le lobe frontal du cerveau. Les chercheurs ont établi que ce lien entre la diminution du volume des tissus cérébraux et le manque de sommeil était indépendant de l’exposition des soldats à d’autres risques pour la santé cérébrale, y compris les traumatismes et les maladies physiques et mentales, dont le SSPT.

Les recherches actuelles donnent des nouvelles qui donnent à réfléchir, mais elles ouvrent aussi des voies importantes pour des recherches futures, qui pourraient mener à de nouveaux et meilleurs traitements pour les problèmes de sommeil et peut-être pour d’autres maladies neurodégénératives. Cette recherche fournit un nouvel aperçu important sur la façon dont au moins une partie du cerveau travaille pour se protéger contre les pertes de sommeil à court terme – et ce sont des connaissances qui peuvent être utiles pour créer de nouveaux traitements pour les personnes qui souffrent d’insuffisance chronique de sommeil, y compris bon nombre des 15 millions de travailleurs de quarts aux États-Unis et des millions dans le monde.

Les chercheurs ont également l’intention d’examiner plus en détail les dommages liés au sommeil des neurones de la CL et un lien possible avec les maladies neurodégénératives, y compris la maladie d’Alzheimer et la maladie de Parkinson. Il est prouvé que les dommages causés à cette région du cerveau peuvent accélérer le développement de ces maladies. Une étude plus poussée des effets du manque de sommeil sur cette région du cerveau pourrait aider les scientifiques à identifier les personnes qui, selon l’âge, la santé ou le mode de vie, présentent un risque élevé de ce type de dommage neural.

C’est une autre raison puissante d’établir une routine de sommeil abondant et de haute qualité et d’éviter le cycle du manque de sommeil. Ce faisant, vous pouvez protéger votre cerveau des dommages qui ne peuvent être réparés.

Faites de beaux rêves,

Michael J.Breus, PhD

The Sleep Doctor™