Des hommes et des femmes différents quand il s’agit de dormir

Cet article dans le Wall Street Journal a attiré mon attention récemment c’est une grande synthèse des recherches récentes sur les différences entre la façon dont les hommes et les femmes dorment. Les différences entre les sexes dans le sommeil sont un domaine d’étude fascinant et important. Nous savons tous que les hommes et les femmes ont des tendances différentes en matière de sommeil, pensez à tous ces partenariats entre les lève-tôt et les noctambules, mais nous commençons maintenant à mieux comprendre les questions genre quand il est question de sommeil.

J’ai été particulièrement intéressé par deux des études les plus récentes, qui montrent des différences biologiques fondamentales entre le sommeil des hommes et celui des femmes. L’un d’eux suggère qu’il existe des différences marquées dans les rythmes circadiens des hommes et des femmes. Dans cette étude, les chercheurs ont observé les cycles circadiens de 157 hommes et femmes âgés de 18 à 74 ans, mesurant les niveaux de mélatonine et la température corporelle afin de suivre le cycle veille-sommeil de 24 heures. Au cours d’une période de sommeil d’un mois chez les patients hospitalisés, les chercheurs ont constaté des différences significatives entre les hommes et les femmes en ce qui concerne le moment de leur horloge circadienne  qui aide à déterminer les heures de sommeil et de réveil  et la durée de l’horloge circadienne elle-même.

Parmi ces différences :

  • Les horloges circadiennes des femmes sont réglées à une heure plus tôt que celles des hommes, ce qui les incite à s’endormir plus tôt et à se réveiller plus tôt. Les femmes ont montré une plus forte tendance à l’activité physique plus tôt dans la journée que les hommes.
  • Les cycles circadiens étaient en fait plus courts pour les femmes que pour les hommes, de six minutes. Même une légère différence peut avoir un impact significatif sur le sommeil nocturne et sur les niveaux d’énergie pendant la journée. Pensez à une horloge qui a quelques minutes de retard chaque jour. Avec le temps, ces minutes s’additionnent vraiment !
  • Non seulement les horloges circadiennes des femmes fonctionnaient généralement plus tôt et plus courtes que celles des hommes, mais beaucoup plus de femmes avaient des horloges internes qui fonctionnaient un cycle complet en moins de 24 heures.

Une autre étude récente a révélé que les femmes ont tendance à obtenir de meilleurs résultats que les hommes lorsqu’elles manquent de sommeil et qu’elles peuvent aussi se remettre plus rapidement d’un manque de sommeil léger lorsqu’elles obtiennent un sommeil réparateur. J’étais vraiment intéressé par celui-ci parce qu’il porte sur la question de compenser le manque de sommeil de la semaine de travail par un repos supplémentaire au cours de la fin de semaine. On a demandé aux femmes et aux hommes de ne dormir que six heures par nuit, sur six nuits consécutives, afin de se rapprocher de la privation de sommeil typique que beaucoup d’entre nous connaissent pendant une semaine de travail chargée. Les participants ont ensuite passé deux nuits à « rattraper » leur repos avec un sommeil prolongé. Les chercheurs ont constaté que les femmes obtenaient de meilleurs résultats aux tests de performance pendant la période de faible sommeil et que leur performance s’améliorait davantage que celle des hommes après deux nuits de sommeil prolongé.  (Notez que ni les hommes ni les femmes de l’étude n’ont vraiment réussi à « rattraper » leur retard de sommeil au cours des deux nuits. Les deux n’ont pas été à la hauteur, mais les femmes se sont tout simplement rapprochées des hommes). Nous savons que les femmes passent plus de temps que les hommes dans des phases de sommeil profond et lent au cours d’une nuit.  Le temps passé en sommeil profond est réparateur et renforce la mémoire, ce qui explique probablement l’avantage qu’ont les femmes à fonctionner dans des conditions de faible sommeil.

Les femmes peuvent tirer de réels bénéfices d’un sommeil plus profond, mais il est également prouvé qu’elles sont d’autres façons plus vulnérables que les hommes aux troubles du sommeil et aux risques pour la santé associée au manque de sommeil.

  • Les phases biologiques de la vie d’une femme  menstruation, grossesse, ménopause  et les changements hormonaux qui les accompagnent rendent les femmes plus susceptibles de connaître des troubles du sommeil. Les femmes en général sont plus sensibles que les hommes aux troubles du sommeil tels que l’insomnie.  En raison de leur propension à dormir profondément pendant la première partie de leur vie, les femmes peuvent recevoir des prestations de protection dès le début. Mais surtout après l’âge de 40 ans, le sommeil des femmes se détériore souvent.
  • La recherche suggère que les femmes ont une relation différente avec le sommeil lorsqu’il s’agit de maladie.  Une étude a montré que les femmes qui dormaient moins de 8 heures présentaient un risque élevé de problèmes cardiaques.  Les hommes de l’étude qui ont obtenu la même quantité de sommeil ont également constaté une augmentation du risque, mais l’augmentation n’était pas aussi importante que chez les femmes. Les résultats d’une étude récente sur le cancer et le sommeil ont révélé que les femmes étaient beaucoup plus susceptibles que les hommes de souffrir d’insomnie pendant le traitement du cancer.

J’aimerais voir encore plus de recherches visant à explorer les différences dans la façon dont les hommes et les femmes vivent le sommeil. Mieux nous comprendrons l’influence du sexe sur le sommeil, mieux nous serons en mesure d’élaborer des remèdes ciblés et efficaces contre les problèmes de sommeil, tant pour les hommes que pour les femmes.

Faites de beaux rêves,

Michael J.Breus, PhD
The Sleep Doctor™